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El plan quinquenal de China se centra en la autosuficiencia científica

Por Smriti Mallapaty (Nature.com)

Las tensiones globales, los límites a la colaboración internacional y el énfasis en las aplicaciones del mundo real impulsan la visión de la nación para la investigación. La autosuficiencia científica y tecnológica ocupa un lugar central en el último plan quinquenal de China, como resultado de las recientes tensiones con Estados Unidos y otras naciones occidentales que se extienden al ámbito de la ciencia, dicen los investigadores.

El decimoquinto plan quinquenal, que establece la visión de China para el desarrollo social y económico durante la próxima media década, y fue aprobado el 11 de marzo, también tiene como objetivo crear vínculos más estrechos entre la academia y la industria, y mejorar la evaluación de los resultados de tales colaboraciones. Pero algunos investigadores temen que este cambio pueda distorsionar los incentivos para los académicos y hacer que la ciencia china sea menos transparente. “El mundo está entrando en una etapa muy interesante con la ciencia china”, dice Joy Zhang, socióloga de la Universidad de Kent en Canterbury, Reino Unido, que ha escrito sobre políticas científicas en China .

Junto con las declaraciones hechas por el primer ministro chino, Li Keqiang, en la reunión anual del máximo órgano de toma de decisiones del país, el Congreso Nacional del Pueblo, el plan revela un menor aumento anual en el gasto científico en comparación con los últimos cuatro años, pero un aumento en la proporción del gasto científico dedicado a la investigación básica.

Presupuesto en auge para la ciencia: el gráfico de líneas que muestra el gasto de China en investigación y desarrollo ha aumentado desde 1995.
Fuente: OCDE, Oficina Nacional de Estadísticas de China

China ya es una potencia científica y ha invertido mucho para expandir su investigación en las últimas décadas. Sus planes quinquenales sirven como manifiestos que orientan la dirección de la inversión e indican las ambiciones de investigación.

Menos enlaces a nivel internacional

Las tensas relaciones comerciales entre Estados Unidos y China han cambiado el enfoque del país hacia la autosuficiencia, dice Yang Wei, actual asesor y ex director de la Fundación Nacional de Ciencias Naturales de China, el principal organismo de financiación de la investigación del país.

“El conflicto entre Estados Unidos y China fue una llamada de atención para China”, agrega Mu-Ming Poo, neurocientífico y director científico del Instituto de Neurociencia de la Academia China de Ciencias en Shanghai.

Por ejemplo, a fines del año pasado, Estados Unidos restringió las exportaciones a China de microchips avanzados utilizados en teléfonos inteligentes, por temor a que los chips pudieran usarse con fines militares. El incidente reveló un importante cuello de botella en la aplicación de los avances locales en la investigación básica para satisfacer las necesidades tecnológicas de China, argumenta Poo. China produce mucha investigación de alta calidad en el campo de la ciencia de los materiales, pero esos eventos recientes revelaron la necesidad de producir productos útiles también, dice Poo. «La comunidad de investigación y la industria deben estar mejor conectadas para aprovechar al máximo el potencial de nuestra comunidad de investigación básica».

Aunque el último plan indica el deseo de China de volverse más autosuficiente para evitar problemas como este, dice Yang, quiere mantener fuertes lazos de investigación en el extranjero. Pero a Huang Futao, investigador en educación superior en la Universidad de Hiroshima en Japón, le preocupa que debido a que los países occidentales imponen mayores restricciones de lo normal a las colaboraciones con científicos chinos en áreas sensibles de investigación, será más difícil para los investigadores trabajar juntos.

El impulso conjunto de China por la autosuficiencia y la colaboración industrial significará que la ciencia fundamental se dirigirá cada vez más hacia campos de importancia para la sociedad, dice Poo. Las áreas de enfoque ahora incluyen ciencia del cerebro, inteligencia artificial, información cuántica, genómica, medicina clínica y exploración tanto del espacio profundo como del mar profundo. El plan busca crear una “fuerza de investigación estratégica para la nación”, agrega Yang.

Como parte del movimiento para estrechar los lazos entre la investigación y la industria, habrá incentivos para que el sector privado invierta más en ciencia básica a través de recortes de impuestos.

Este cambio hacia vínculos más estrechos con la industria es un cambio para China, dice Huang. “En comparación con muchos países occidentales, China tiene una historia muy corta de colaboración entre la academia, la industria y los negocios, porque todos los negocios estaban originalmente controlados por el gobierno central”, dice.

El énfasis del plan quinquenal en la colaboración industrial está en línea con los esfuerzos de los últimos años para traducir la investigación básica en ciencia con aplicaciones del mundo real, dicen los investigadores. Por ejemplo, en diciembre de 2019, el Ministerio de Recursos Humanos y Seguridad Social de China publicó reglas que permiten a los investigadores tomarse un año sabático de hasta seis años para unirse a la industria o crear sus propias empresas emergentes, dice Zhang. Los investigadores que aprovechan esta oportunidad continúan recibiendo un salario y otros beneficios, y su producción durante este tiempo es reconocida en evaluaciones académicas y promociones.

Para facilitar el cambio a la industria, China también está tratando de poner menos énfasis en los investigadores que publican un gran número de artículos y de encontrar nuevas formas de evaluarlos sobre la base del impacto de su trabajo. La atención se centra en «hacer las cosas», dice Zhang.

Puntos ciegos de la integridad de la investigación

Pero estos desarrollos podrían crear puntos ciegos para la ética y la integridad de la investigación, agrega. Al fomentar una colaboración más estrecha con el sector privado, los científicos podrían estar entrando en un terreno donde el sistema actual de seguimiento de la realización de la investigación a través de las instituciones de origen no tendrá supervisión.

China ha hecho esfuerzos para tomar medidas enérgicas contra la mala conducta en la investigación , incluidos los casos de plagio y revisión por pares fabricada, que han llevado a la retractación de una gran cantidad de artículos, pero los problemas persisten . La falta de transparencia en la investigación realizada por la industria hará que sea más difícil abordar la integridad de la investigación en las colaboraciones entre la academia y la industria, dice Huang.

La presión para alcanzar los objetivos sociales y el sistema competitivo para distribuir fondos también podría resultar en que los investigadores engañen al sistema de nuevas formas. “La tolerancia al fracaso será baja”, dice Zhang. Y con menos publicaciones científicas como resultado del cambio a la industria, el trabajo de los científicos chinos será menos visible para el mundo, dice. «Están empujando a los científicos de élite a una habitación oscura a puerta cerrada».

Los cambios en la forma en que se evalúa a los investigadores también podrían dificultar que los científicos jóvenes accedan a fondos competitivos en función del mérito, dicen los investigadores. El gobierno debe aclarar qué indicadores utilizará para evaluar el desempeño, de modo que los investigadores los comprendan completamente, dice Cong Cao, investigador de políticas científicas de la Universidad de Nottingham en Ningbo, China. Estos indicadores también deben ser fáciles de medir, agrega Huang.

Según el plan quinquenal, China tiene la intención de aumentar el gasto en investigación y desarrollo (I + D) en más de un 7% anual.

Li dijo que el gasto del gobierno central en investigación básica también aumentaría, en un 10,6% en 2021, lo que, según Cong, es más alto que el aumento anual promedio de los últimos cinco años. Y el plan propone aumentar la participación general de la investigación básica en el gasto en I + D del 6% a más del 8%. Aunque ese aumento es bienvenido, todavía sería solo la mitad de la proporción del gasto en I + D de muchos países, dice Cong. Estados Unidos, por ejemplo, gasta actualmente alrededor del 17% de la financiación de I + D en investigación básica. Está previsto que surjan más detalles sobre la financiación científica de China a finales de este año.